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31 maggio 2013 5 31 /05 /maggio /2013 10:17

Lo scheletro completo di un nuovo dinosauro simile a un uccello che risale al Medio-Tardo Giurassico (175-145 milioni di anni fa) costringe a rivedere gli ultimi modelli dell'evoluzione degli uccelli e dell'origine del volo. È quanto riferisce un articolo pubblicato sulla rivista “Nature” a firma Pascal Godefroit del Regio istituto belga di Scienze naturali a Bruxelles e colleghi di un'ampia collaborazione internazionale tra cui Andrea Cau del Museo Geologico ‘Giovanni Capellini’ di Bologna.

In particolare, il fossile, battezzato Aurornis xui, permette d'includere nuovamente l'Archaeopteryx tra gli Avialae, il clade che comprende tutti gli uccelli e i loro parenti a partire dalla divergenza dai dinosauri.

Origine degli uccelli: la rinvicita di ArchaeopteryxRicostruzione dell'aspetto della specieAurornis xui che "si specchia" nella sua impronta fossile, ritrovata nella Cina nordorientale (Cortesia Jonica Dos Remedios/Claude Desmedt/IRSNB)

L'origine filogenetica degli uccelli e la loro discendenza dai dinosauri è una delle questioni paleontologiche più dibattute degli ultimi decenni. La pietra miliare in questo campo fu la scoperta del primo esemplare di Archaeopteryx, avvenuta nel 1860 nel giacimento fossilifero di Solnhofen, in Baviera, in strati litologici risalenti al Giurassico superiore (circa 150 milioni di anni fa), seguita nel tempo da altri nove esemplari. 

Per le sue caratteristiche anatomiche, intermedie tra quelle di un dinosauro e di un uccello, Archaeopteryx è stato considerato come l'uccello più antico e primitivo, cioè una delle prime specie di Avialae. Questa sua collocazione era però stata messa in discussione dalla scoperta, pubblicata due anni fa, di Xiaotingia zhengi, una specie di dinosauro teropode dotato di penne e di caratteristiche simili ad Archaeopteryx. Il suo scopritore, Xing Xu, dell'Accademia delle Scienze cinese, sostenne che Archaeopteryx e Xiaotingia formavano, con altre due famiglie di dinosauri, un clade a sé stante, appartenente al clade più ampio dei deinonycosauri, distinto dal clade degli Avialae. In sintesi,Archaeopteryx non era da considerare  un antenato degli uccelli, ma solo una specie con caratteristiche miste, poi estinta.

Pascal Godefroit e colleghi riferiscono ora della scoperta, avvenuta sempre nella provincia di Liaoning, di un nuovo dinosauro dotato di penne originario del Medio-Tardo Giurassico, che hanno battezzatoAurornis xui. L'analisi delle caratteristiche anatomiche conferma che siaA. xui sia Archaeopteryx appartengono al clade degli Avialae e cheArchaeopteryx rappresenta uno dei più antichi punti di divergenza all'interno di questo clade. 

Origine degli uccelli: la rinvicita di ArchaeopteryxOlotipo di (Cortesia Thierry Hubin/IRSNB)

Il risultato ha implicazioni anche per la classificazione dei Troodontidae, un'altra famiglia di dinosauri teropodi con le penne, che dev'essere ora considerata un gruppo strettamente collegato agliAvialae. In definitiva, la scoperta di A. xui porta a ipotizzare che la prima diversificazione degli uccelli ebbe luogo in Asia durante il Medio-Tardo Giurassico.

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Published by lalchimista - in Archeologia e scoperte
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